Juegos Olímpicos biónicos, ciencia-ficción del deporte

Personas con discapacidad, convertidas en "atletas cyborg" gracias a la tecnología robótica de última generación, que también contribuye a mejorar su calidad de vida cotidiana, se reunieron en los primeros "Juegos Olímpicos biónicos".

 

A simple vista puede parecer una versión más tecnológica y biónica de los Juegos Paralímpicos, pero el Cybathlon 2016 que tuvo lugar en el Swiss Arena de Kloten, organizado por la Escuela Politécnica Federal de Zürich, fue mucho más. 

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Por primera vez se reunían en un mismo evento personas dispuestas a superar sus límites fisicos con ingenieros y especialistas informáticos dispuestos a lograr que las prótesis inteligentes puedan alcanzar nuevas funcionalidades.

Cybathlon Kloten, 08.10.2016. (ETH Zürich/Alessandro Della Bella)

(Foto: ETH Zurich / Alessandro Della Bella)

Este encuentro mundial -promovido por la Universidad Polítécnica de la ciudad suiza y el Centro Nacional de Competencia en Investigación Robótica- tenía tres objetivos: promover la comunicación entre la industria y la universidad, reunir a expertos desarrolladores de tecnología y personas con discapacidad, y crear herramientas robóticas para un público más amplio. 

Personas con discapacidades graves (parálisis cerebral, amputaciones deficiencias intelectuales) midieron sus habilidades, pero estos primeros "Juegos Olímpicos biónicos" fueron también un escaparate para ver cómo las nuevas tecnologías asistenciales, prótesis avanzadas, sillas de ruedas mecánicas, exoesqueletos y ordenadores controlados con el cerebro permiten a sus usuarios superar problemas cotidianos. 

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(Foto: ETH Zürich / Nicola Pitaro)

Setenta y dos atletas en sesenta y seis equipos de veinticinco países participaron en el Cybathlon 2016, que incluyó una carrera de obstáculos con prótesis de pierna motorizadas, un circuito de agilidad con prótesis de brazo motorizada, una carrera de exoesqueletos, una carrera de obstáculos con sillas de ruedas eléctricas, una carrera de bicicletas con estimulación eléctrica muscular y una competición de videojuego controlado medianite una conexión directa entre el cerebro y ordenador.

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 (Foto: ETH Zürich/Alessandro Della Bella)

También pruebas cotidianas, como cortar pan o trasladar objetos con una prótesis de brazo, subir escaleras con una prótesis de pierna o la estimulación eléctrica funcional, en la que se utilizan electrodos para activar los músculos de las piernas de personas que no tienen movilidad, para así pedalear en una silla de ruedas. Acciones que complicadas o peligrosas para personas con discapacidades y que ahora son más accesibles gracias a la tecnología biónica.

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(Foto: ETH Zürich/Alessandro Della Bella)

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Los países más destacados fueron Suiza e Islandia, que obtuvieron tres medallas cada una. 

Para Robert Riener, organizador del evento, la cita ha servido como canal para conectar a expertos en tecnología con personas con discapacidades. "Las personas con una discapacidad física que limita su vida cotidiana son los verdaderos ganadores del Cybathlon", recalcó.  El próximo Cybathlon tendrá lugar en 2020.

Con la tecnología desarrollándose a tal velocidad, dentro de cuatro años los "atletas cybirg" será capaces de enfrentarse a nuevos y apasionantes retos.

 

Entrevista al organizador, en ETH News

Robert Riener: Professor for Sensory-Motor Systems and Head of the Department of Health Sciences and Technology at ETH Zurich. He and his research group primarily study motor control in humans and its interplay with sensory responses. They use their findings to try to optimise interactions between humans and machines, for example in rehabilitation.

ETH News: A week has passed since the CybathlonHow do you feel when you look back on it?
Robert Riener: Happy and relieved. Happy because of all the positive results and feedback we received, even from people who were initially critical of the Cybathlon. And relieved that everything worked out so well from a logistical and technical perspective. There was a moment on Friday evening, the night before the Cybathlon, when I was the last to leave the Arena at half past midnight and switched off the lights. It was so quiet that I could hear my own heartbeat and suddenly I was very aware of the responsibility I bore. I realised just how much could go wrong, but also what a great opportunity lay ahead of us.

The end result was incredible – the atmosphere in the stadium was electric. Did that surprise you?
The atmosphere and the noise level in particular exceeded all my expectations. Seeing the audience rooting for every single team and cheering them on at the top of their voices, and how the pilots stepped or drove over the finish line with tears in their eyes – that was deeply moving.

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(Foto: ETH Zurich/Alessandro Della Bella)

Is there anything that particularly surprised you?
Something that didn’t really surprise me, but I feel is worth highlighting nonetheless, is that in some of the Cybathlon races the winners or top finishers were using simple, non-motorised prostheses rather than high-tech models. That isn't to say that all the research was a waste of time, but rather that there remains a wealth of untapped potential in mechanical assistive devices.

What would you do differently in future Cybathlons?
Just like the teams that took part in the Cybathlon, we could have used a “pilot” in our core project team, i.e. someone with physical disabilities who scrutinises every decision from the signage through to the catering, and is also actively involved in the day-to-day work. Of course, we established a close dialogue with disabled people from the very beginning of the planning process, but having a colleague on site who was in a wheelchair and could be involved in everyday decisions would have been useful.

What’s next for the Cybathlon?
It’s clear that the Cybathlon will return and remain an ETH event in future. However, we will need to work with the Executive Board to evaluate at what intervals and under what conditions future Cybathlons can take place. And we’ve got plenty of new ideas too.