Los efectos del ejercicio físico en la 'materia gris' de los niños

La condición física de los niños influye en su estructura cerebral, lo que puede determinar su rendimiento académico. Una investigación desarrollada por la Universidad de Granada asocia la habilidad motora con un mayor volumen de 'materia gris' en dos regiones claves para el procesamiento del lenguaje y de la lectura.

Investigadores de la Universidad de Granada han demostrado que el nivel de condición física de los niños -principalmente la capacidad aeróbica y la habilidad motora- está asociado con un mayor volumen de materia gris en numerosas áreas corticales y subcorticales del cerebro.

El trabajo forma parte del proyecto internacional ActiveBrains, que incluye un ensayo clínico liderado por Francisco B. Ortega de la UGR (llevado a cabo en el Instituto Mixto Universitario Deporte y Salud y en el Centro de Investigación Mente, Cerebro y Comportamiento) con más de cien niños con sobrepeso y obesidad. “Nuestro trabajo pretende responder a preguntas como si el cerebro de niños con una mejor forma física es diferente al cerebro de niños con peor forma física, o si esto influye, a su vez, en el rendimiento académico de los niños”, ha explicado Ortega en una información que recoge Ibercampus; y añade que “la respuesta es que el nivel de condición física de los niños está directamente relacionado con importantes diferencias estructurales en el cerebro, y tales diferencias se ven reflejadas en el rendimiento académico de los niños”.

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En la investigación, publicada en la revista Neuroimage, la habilidad motora se asoció con mayor volumen de materia gris en dos regiones claves para el procesamiento del lenguaje y la lectura, el giro frontal inferior y el giro temporal superior.

Sin embargo, la fuerza muscular no mostró ninguna asociación independiente con el volumen de materia gris en ninguna región del cerebro.

En el gráfico se resaltan las regiones cerebrales que muestran asociaciones independientes positivas de velocidad cardiorrespiratoria y agilidad de velocidad con volumen de materia gris en niños con sobrepeso u obesidad.

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(Fuente: UGR)

La capacidad aeróbica se asoció con mayor volumen de materia gris en regiones frontales (corteza premotora y corteza motora suplementaria), subcorticales (hipocampo y caudado), regiones temporales (giro temporal inferior y giro parahipocampal) y la corteza calcarina, que son regiones cerebrales importantes para el aprendizaje, la función ejecutiva y procesos motores y visuales.

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Según Irene Esteban-Cornejo, investigadora postdoctoral de la UGR y primera autora de este artículo, el volumen de materia gris en las regiones corticales y subcorticales influenciadas por la condición física determina a su vez un mejor rendimiento académico de los niños. 

En su opinión, “la condición física es un factor modificable a través del ejercicio; combinar ejercicio físico que mejore la capacidad aeróbica y habilidad motora sería un enfoque efectivo para estimular el desarrollo cerebral y el desempeño académico en niños con sobrepeso y obesidad”.

Los autores hacen un llamamiento a políticos y maestros para que se tengan en cuenta sus recomendaciones en el contexto escolar, el único ente que concentra a todos los niños de manera obligatoria durante un periodo mínimo de diez años.

 

Referencia bibliográfica:

Esteban-Cornejo I, Cadenas-Sanchez C, Contreras-Rodriguez O, Verdejo-RomanJ, Mora-Gonzalez J, Migueles JH, Henriksson P, Davis CL, Verdejo-Garcia A, Catena A, Ortega FB. "A whole brain volumetric approach in overweight/obese children: Examining the association with different physical fitness components and academic performance. The ActiveBrains project". Neuroimage, 2017